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Reseña de "Anko Itosu. The Man. The Master. The Myth. Biography of a Legend", por Thomas Feldmann [spa]

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Abstract

Esta reseña considera el libro Ankō Itosu. The Man. The Master. The Myth. Biography of a Legend, publicado en 2021 por Thomas Feldmann. Nos encontramos ante un estudio exhaustivo de la biografía de Ankō Itosu (1831-1915), nacido en las islas de Okinawa y figura esencial para interpretar la evolución inicial de la historia del karate durante el siglo XX. Aproximadamente dos décadas antes de que este arte marcial autóctono fuera popularizado en Japón por Funakoshi Gichin (1868-1957) y Mabuni Kenwa (1889-1952) y oficialmente reconocido por la Dainippon Butokukai [La Sociedad de las Virtudes Marciales del Gran Japón] (1933), Itosu consolidó importantes cambios técnicos y discursivos para el karate. Su novedosa forma de practicar y describir el karate, que aún moldea la actual percepción del arte, tenía, entre otras, la intención de sustentar su inclusión en el sistema escolar de Okinawa. Utilizando una gran cantidad de fuentes escritas y orales, documentos históricos y estudios académicos sobre Okinawa, este libro ofrece una vívida imagen de Itosu. De una manera poco habitual entre los libros sobre el tema, el texto no sólo explora los primeros días del karate moderno a través de las vicisitudes existenciales del maestro, sino que, lo que es aún más importante, lo hace atendiendo a cómo se articulaba la vida cultural, social y política en Okinawa durante la época. Tan notable esfuerzo aporta un valor que no debería pasar desapercibido ni para los investigadores de las artes marciales ni para cualquier otro lector interesado en la materia.
Revista de Artes Marciales Asiáticas
Volume 17(1), 108-112 ~ January-June 2022
DOI: 10.18002/rama.v17i1.7279
http://revpubli.unileon.es/ojs/index.php/artesmarciales
RAMA
I.S.S.N. 2174-0747
| 108 © 2022 Universidad de León. www.unileon.es
Reseña de Ankō Itosu. The Man. The Master. The Myth. Biography of a
Legend, por Thomas Feldmann
Eduardo GONZÁLEZ DE LA FUENTE*
Universitat Autònoma de Barcelona (Spain)
Received: 01/05/2022; Accepted: 14/05/2022; Published: 20/05/2022
REVIEW
Resumen
Esta reseña considera el libro Ankō Itosu. The Man. The Master. The Myth. Biography of a Legend, publicado en 2021 por
Thomas Feldmann. Nos encontramos ante un estudio exhaustivo de la biografía de Ankō Itosu (1831-1915), nacido en las
islas de Okinawa y figura esencial para interpretar la evolución inicial de la historia del karate durante el siglo XX.
Aproximadamente dos décadas antes de que este arte marcial autóctono fuera popularizado en Japón por Funakoshi
Gichin (1868-1957) y Mabuni Kenwa (1889-1952) y oficialmente reconocido por la Dainippon Butokukai [La Sociedad de
las Virtudes Marciales del Gran Japón] (1933), Itosu consolidó importantes cambios técnicos y discursivos para el karate.
Su novedosa forma de practicar y describir el karate, que aún moldea la actual percepción del arte, tenía, entre otras, la
intención de sustentar su inclusión en el sistema escolar de Okinawa. Utilizando una gran cantidad de fuentes escritas y
orales, documentos históricos y estudios académicos sobre Okinawa, este libro ofrece una vívida imagen de Itosu. De una
manera poco habitual entre los libros sobre el tema, el texto no sólo explora los primeros días del karate moderno a
través de las vicisitudes existenciales del maestro, sino que, lo que es aún más importante, lo hace atendiendo a cómo se
articulaba la vida cultural, social y política en Okinawa durante la época. Tan notable esfuerzo aporta un valor que no
debería pasar desapercibido ni para los investigadores de las artes marciales ni para cualquier otro lector interesado en la
materia.
Palabras clave: Artes marciales; deportes de combate; kárate; artes marciales japonesas; historia; Okinawa; biografía.
Review of Ankō Itosu. The Man. The Master. The
Myth. Biography of a Legend, by Thomas
Feldmann
Abstract
This review considers the book Ankō Itosu. The Man. The
Master. The Myth. Biography of a Legend, published in
2021 by Thomas Feldmann. The volume is a thorough
biographical study of Ankō Itosu (1831–1915), Okinawan
born and essential figure to interpret initial
developments of karate history during the 20th century.
Approximately two decades before this indigenous
martial art was to be popularized in mainland Japan by
Funakoshi Gichin (18681957) and M
abuni Kenwa
(18891952), and officially recognized by the Dainippon
Butokukai
[Greater Japan Martial Arts Virtue Society]
(1933), Itosu consolidated important technical and
discursive changes for karate. This novel way to practice
and describe karate, still molding the perception of the
art today, had the intention, among others, to further
support its inclusion in the school system of Okinawa.
Using a huge amount of written and oral sources,
historical documents, and scholarly studies on Okinawa,
this text offers a vivid picture of Itosu's life. In a manner
unusual among the publications on the topic, the text not
only explores the early days of modern karate through
Resenha de Ankō Itosu. The Man. The Master.
The Myth. Biography of a Legend, de Thomas
Feldmann
Resumo
Esta resenha considera o livro Ankō Itosu. The Man. The
Master. The Myth. Biography of a Legend, publicada, em 2019,
por Thomas Feldmann. O livro é um estudo biográfico
completo de Ankō Itosu (1831-1915), nascido em Okinawa e
figura essencial para interpretar os desenvolvimentos
iniciais da história do karaté durante o século XX. Cerca de
duas décadas antes de a arte marcial indígena de Okinawa
ser popularizada no Japão continental por Funakoshi Gichin
(1868-1957) e Mabuni Kenwa (1889-1952), e oficialmente
reconhecida pelo Dai Nippon Butokukai
[Sociedade da
Virtude das Artes Marciais do Grande Japão] (1933), Itosu
consolidou importantes mudanças técnicas e discursivas
para karaté. Essa nova maneira de praticar e descrever o
karaté, ainda moldando a percepção da arte atualmente, teve
a intenção de apoiar ainda mais sua inclusão no sistema
escolar de Okinawa. Usando uma enorme quantidade de
fontes escritas e orais sobre karaté, documentos históricos e
estudos académicos sobre Okinawa, este livro constitui um
retrato vivido da vida de Itosu. De maneira incomum entre os
livros de karaté, o texto não apenas explora os primórdios do
karaté moderno através das vicissitudes existenciais do
* Corresponding author: Eduardo González de la Fuente (eduardo.gonzalez@uab.cat)
Funding/Support: The author acknowledges support by a Margarita Salas - UAB contract, promoted by the
Spanish Ministry of Universities and funded by the European Union - NextGenerationEU. It has also been
supported by the GREGAL Research Group (2017SGR1596) at the Department of Translation and
Interpreting and East Asian Studies at the Universitat Autònoma de Barcelona.
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the existential vicissitudes of the master, but even more
importantly it does so against the background of how the
cultural, social, and political life was articulated in
Okinawa at the time. Such a remarkable effort bears a
value that should not go unnoticed among martial arts
researchers and the interested reader alike.
Keywords: Martial arts; combat sports; karate;
Japanese martial arts; history; Okinawa; biography.
mestre de karaté, mas, ainda mais importante, o faz no
contexto de como a vida cultural, social e política foi
articulada em Okinawa na época. Este esforço notável tem
um valor que não deve passar despercebido entre os
pesquisadores de artes marciais e o leitor interessado.
Palavras-chave: Artes marciais; desportos de combate;
karatê; artes marciais japonesas; história; Okinawa;
biografia.
Feldmann, Thomas (2021). Ankō Itosu. The Man. The Master. The Myth. Biography of a Legend.
Düsseldorf: Lulu Press. 448 pages. Paperback, ISBN 9781008986176.
1. Introducción: biografías de artes marciales e historia de las artes marciales
En el campo de los estudios sobre artes marciales, los grandes maestros ocupan un lugar
central y generan mucha atención. Por lo tanto, sus biografías constituyen una fuente importante
para la investigación, la escritura y el debate en torno al tema. En el caso del karate, y en general de
las artes marciales japonesas, Karate-Dō: My Way of Life 空手道一路 (1956/1975), la autobiografía de
Funakoshi Gichin 船越 義珍 (1868-1957), al que se suele considerar “padre del karate moderno”,
resulta una obra casi obligatoria; Three Budo Masters: Jigoro Kano (judo), Gichin Funakoshi (karate)
Morihei Ueshiba (aikido) de John Stevens, constituye otro clásico. ¿Pero debemos realmente
acreditar a Funakoshi como el fundador del karate que hoy conocemos, y por tanto equipararlo a
Kanō Jigorō 嘉納 治五郎 (18601938) y Ueshiba Morihei 植芝 盛平 (18831969)? ¿O quizás
deberíamos mirar más atrás, a su maestro Ankō Itosu 糸洲 安恒 (1831-1915)? Simplemente esta
cuestión, que pone en tela de juicio el propio canon histórico del karate, es motivo suficiente para
que prestemos atención a esta obra.
2. Respecto al contenido del libro: Itosu, el karate de Okinawa, y el problemático transitar de
lo tradicional a lo moderno
Muchos textos han hablado sobre Itosu, pero el libro de Feldmann es uno de los pocos
dedicados por completo a estudiar y analizar tan capital figura para el proceso de conformación del
karate moderno. Mediante un relato profundo y vivo, los seis primeros capítulos nos conducen a
través de la biografía del maestro en orden cronológico. Los capítulos séptimo a noveno están
dedicados respectivamente a reflexionar sobre su tōdī
唐手
(una de las maneras de nombrar el
karate en uchinaguchi 沖縄語, la lengua de Okinawa), sus katas favoritos y su legado. Un anexo
recapitula estudios recientes sobre el posible aspecto físico de Itosu y la verosimilitud de diferentes
fotografías que parecieran retratarlo. Por último, el autor ofrece un cuadro que recoge los cuentos
populares sobre Itosu que aparecen a lo largo del libro incluyendo título, narrador y fecha, una útil
cronología y un par de mapas. Además del contenido, a lo largo de todo el volumen la edición revela
también una cuidada atención a los detalles: la portada destaca estéticamente frente a otros libros
dedicados al karate, la calidad del papel es magnífica, y varias páginas están bellamente decoradas
con viejas fotografías y antiguas fuentes pictóricas más que informativas. Todo ello conforma una
espléndida edición y hace que la experiencia de lectura sea aún más agradable.
Ankō Itosu (1831-1915) nació en Shuri, vieja capital y centro político del
semiindependiente Reino de las Ryukyu 琉球王国 (1429 1879), algo más de medio siglo antes de
que este fuera oficialmente abolido por Japón e incorporado como prefectura nacional a finales del
siglo XIX. Perteneciente a un estrato aristocrático de bajo rango, pēchin 親雲上, del sistema de castas
feudales y hereditarias que regía en las islas de Okinawa, Itosu trabajó la mayor parte de su vida
como escriba-oficial en un puesto administrativo. Karateka desde la infancia y una autoridad en la
materia, durante sus últimos días Itosu fue instructor de karate a tiempo parcial en la Okinawa
Shihan-gakkō 沖縄師範学校跡 [Escuela Normal de Okinawa], así como en la Okinawa Chū-gakkō
沖縄県中学校 [Escuela de Educación Secundaria de Okinawa]. Allí se convirtió en un agente central de
González de la Fuente, E.
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la sistematización del karate, y de su incorporación como asignatura formal dentro del sistema
escolar de Okinawa bajo los auspicios del Gobierno japonés en las islas. No por casualidad, Itosu
creó los famosos cinco katas pinan 平安, [lit. “paz” o “tranquilidad”, pero también una posible
referencia a Heian (794-1185), período histórico japonés], hoy base técnica elemental de
numerosos estilos practicados en todo el mundo. Además, en 1908 Itosu escribió una carta muy
difundida en el mundo del karate, conocida comúnmente como Tode jukun 唐手心得十ヶ条 [los diez
preceptos del karate], y dirigida a la Okinawa-ken Kyōiku Iinkai 沖縄県教育委員会 [Junta de
Educación de la Prefectura de Okinawa], en la que defendía los numerosos beneficios de este arte
marcial Okinawense para, de hecho, forjar a los súbditos imperiales japoneses.
La conexión entre de la educación escolar deportiva, el desarrollo del espíritu de lucha y la
preparación para un futuro servicio militar, está en el eje de la carta de Itosu. Feldmann dedica un
capítulo entero (Episodio V) a tratar tan sensible asunto. Concluye el autor que probablemente la
iniciativa de Itosu fuera una “especie de danza con el diablo” destinada a “garantizar que el
patrimonio cultural de Ryūkyū no se pierda a través del proceso de japonización en curso” (p. 275).
Aquí, tal y como sucede en otros momentos clave del libro, Feldmann demuestra un agudo ojo
crítico, pues relaciona la carta de Itosu con el Kyōiku ni Kansuru Choku 教育ニ関スル勅語 [Rescripto
Imperial sobre la Educación] que desde 1890 regía la política educativa del Japón Meiji (1868
1912). La gran popularidad que estaban alcanzando el judo y el kendo entre las jóvenes
generaciones locales también se señala como una de las posibles razones por las que Itosu se
decidió a escribir la carta, y porqué se dio inicio a la readaptación y modernización del karate, en
Okinawa y por los okinawenses. Todo ello décadas antes de su popularización en la isla principal de
Japón a mediados de los años 20, o del reconocimiento oficial por parte de la Dainippon Butokukai
大日本武徳会 [Sociedad de las Virtudes Marciales del Gran Japón) en 1933.
Este aparente colaboracionismo entre autoridades del karate okinawense y la política
nacional japonesa puede resultar sorprendente para muchos. Sin embargo, es necesario reparar en
el trasfondo histórico, así como evitar explicaciones causales lineales si queremos entender los
complicados caminos que habría de seguir el karate en la primera mitad del siglo XX y más allá. Sólo
de este modo podremos descifrar algunos de los más persistentes mitos, conceptos erróneos y
tergiversaciones que orbitan en torno a la creación del karate moderno. Para el lector interesado en
ello, el presente libro será de inmensa ayuda.
Sin duda, uno de los mayores logros de la obra de Feldmann es precisamente ese, el de
profundizar con detalle, pero desde una perspectiva amplia el contexto histórico y sociocultural de
Okinawa en los turbulentos años en los que Itosu vivió, y en los que el karate experimentó
transformaciones cruciales. Debemos tener en cuenta que ello incluye la reestructuración de un
antiguo reino feudal en una prefectura del moderno y emergente Imperio del Japón (18681947),
pero también el estallido de conflictos clave en la región de Asia Oriental como fueron la primera
guerra Sino-Japonesa (18941895) y la guerra Ruso-Japonesa (19041905). En este sentido, la
investigación llevada a cabo por Feldmann no solo enmarca el desarrollo del karate en tan convulso
período histórico, sino que además logra integrarlo con un análisis de los numerosos cambios que
afectaron de manera sustancial la vida cotidiana y los usos y costumbres de las gentes de Okinawa,
entre ellos Itosu. Semejante enfoque integral, conducido con rigor, es pocas veces es visto en la
literatura relacionada con el karate, y se apuntala sobre un gran número de fuentes primarias y
secundarias en japonés, inglés y alemán. Las citas, las referencias y las notas a pie de página
cumplen los estándares académicos, otra cualidad poco común en un libro sobre karate (aunque
investigaciones futuras podrían haberse beneficiado enormemente de un índice de términos).
Como estudioso del tema, uno no puede sino alegrarse de ello.
Cabe destacar, igualmente, el esfuerzo por reunir y comparar diferentes traducciones de
algunos de los más célebres textos y citas del karate, proporcionando en algunos casos nuevas
adaptaciones. Asimismo, el libro maneja honestamente las fuentes orales: relatos, memorias y
anécdotas de las artes marciales –como acertadamente señala el autorresponden con frecuencia a
intereses contrapuestos y batallas por la legitimidad. Por lo tanto, este tipo de historias a menudo
transmiten puntos de vista contradictorios sobre personas y acontecimientos. De nuevo en este
aspecto, el libro confronta hechos atribuidos a pruebas documentales directas o circunstanciales
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cuando resulta posible, lo que da lugar a valiosos resultados, ya sea para corroborar, desmentir o
dejar en suspenso determinadas afirmaciones relacionadas con la historia popular del karate.
El lector crítico encontrará ocasionalmente reflexiones notablemente laudatorias sobre
Itosu, que revelan la clara simpatía del autor por el maestro al fin y al cabo, tenemos entre manos
una biografía. Ello, sin embargo, no empaña el claro compromiso con la objetividad que guía el
libro. Así pues, también en él se registran y ponderan feroces críticas vertidas sobre Itosu por otros
maestros de karate, contemporáneos o posteriores, ya sea en relación con sus habilidades
marciales o con su responsabilidad en la que ellos juzgan una errónea modernización del karate
okinawense. Curiosamente, estas mismas críticas habrían de reproducirse posteriormente sobre
Funakoshi Gichin y Mabuni Kenwa 摩文仁 賢和 (1889-1952), dos de los más famosos discípulos de
Itosu, okinawenses también, y principales responsables del auge del karate en el centro de Japón.
Ya hacia el final del libro, el autor a retrata de manera muy humana los últimos días de
Itosu, marcados por la decadencia mental y física connatural a quienes alcanzan una edad avanzada.
Una vez más, los hechos documentados y los relatos fiables se contraponen a las clásicas historias
de artistas marciales que conservan sus poderes cuasi divinos hasta el último momento. Este
enfoque realista y mundano sobre un maestro que envejece, si algo hace, es engrandecer su figura;
no al revés. Más mérito para un texto que, ya desde el título, antepone el hombre a “la leyenda”.
Por estas razones, el presente volumen acumula no pocas virtudes y resulta de interés para
los estudiosos del tema e investigadores del área. La escritura de Feldmann revela un esfuerzo
monumental por recopilar fuentes y reconstruir la vida de Itosu y, con base en ellas, pone sobre el
tapete pruebas sólidas que permiten analizar de manera fundamentada la situación del karate entre
finales del siglo XIX y principios del XX. Igualmente, escudriña los hilos que entretejen este arte
marcial con la historia y la cultura de Okinawa. Por ello, y considerando una perspectiva histórica
aún más amplia, el texto también ofrece elementos para repensar algunas cuestiones esenciales que
aun hoy constituyen verdades asumidas del karate. Ya sea desde el debate acerca de la
“japonización” forzosa del karate (Johnson, 2012), hasta los entresijos de sus aspectos bushidō
posmodernos (González de la Fuente, 2021); o desde una reevaluación del papel de las élites
okinawenses en la transmisión y definición del arte, hasta la existencia de un conjunto de verdades
incómodas para la historiografía local por ejemplo, ya desde finales del siglo XIX influyentes
karatekas presentándose como voluntarios al ejército japonés, o venerados maestros luchando
contra la pobreza; este libro no rehúye los asuntos más peliagudos, sino que contribuye a
esclarecerlos. Y no solo lo hace con aquellos relativos a la historia cultural del karate, sino también,
por extensión, a la de Okinawa. Recordemos que cuando hablamos de karate estamos ante el que,
seguramente, sea el patrimonio cultural de Okinawa más conocido en todo el mundo.
Con referencia a esto último, en determinados casos habría sido bueno ver al autor rebatir
otras de las vacas sagradas de las tradiciones discursivas del karate okinawense (Meyer, 2008);
como por ejemplo la aseveración de que “antes de 1879, las artes marciales de las Ryūkyū habían
sido practicadas únicamente por los miembros de las clases altas en tanto que medio de
autodefensa y autodesarrollo” (Feldmann, 2021, p. 170). Sin embargo, es justo reconocer que tal
empresa va más allá del propósito de esta biografía, y que requiere que los estudios sobre karate
desarrollen lo que, tristemente, parecen ser líneas de investigación olvidadas.
3. Conclusión
Este sólido estudio biográfico resulta en un libro más que recomendable. Hasta la fecha, es
probablemente el retrato más completo de AnItosu, serio candidato a convertirse en el nuevo
padre del karate moderno. Feldmann examina con precisión los complejos matices que definen
tanto el karate como la historia y la cultura de Okinawa a finales del siglo XIX y principios del XX,
una época llena de transformaciones radicales; una época que continúa dando forma a cómo se
practica e imagina el karate en la actualidad.
En su día, el maestro Tōyama Kanken 遠山寛賢 (1888-1966) señalo a Itosu como el
“antepasado que rejuveneció el karatedō” (p. 314). Hoy, el karate parece vivir una nueva juventud,
ya sea por su reciente participación en los Juegos Olímpicos, el espectacular éxito de series de
televisión como Cobra Kai (2018), o la fama creciente de Okinawa como destino para el turismo de
González de la Fuente, E.
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artes marciales. Ante este interés por el tema, bien podemos afirmar que la publicación de
Feldmann supone una excelente novedad; una gran contribución para una literatura en los últimos
años regada, lenta pero afortunadamente, de aguas vigorizantes.
Referencias
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Funakoshi, G. (1975). Karate-do: My way of life. Kodansha International.
González de la Fuente, E. (2021). In which Ways is Karate(dō) Japanese? A Consideration on
Cultural Images of Bushidō and Nihonjinron in the Postwar Globalization of Martial Arts.
Journal of Inter-Regional Studies: Regional and Global Perspectives, 4, 15-30.
Johnson, N. C. (2012). The Japanization of Karate?: Placing an Intangible Cultural Practice. Journal of
Contemporary Anthropology, 3(1), 60-78.
Meyer, S. (2008). In Defense of ‘Invented Traditions’: The History of Okinawa as Portrayed in
Narratives of Karate. Silva Iaponicarum, 15(1), 11-32.
Stevens, J. (1995). Three budo masters: Jigoro Kano (judo), Gichin Funakoshi (karate), Morihei
Ueshiba (aikido). Kodansha International.
~
Author's biographical data
Eduardo González de la Fuente (Spain) is a Postdoctoral Research Associate at the Department of East
Asian Studies at the Autonomous University of Barcelona and Visiting Post-Doctoral Researcher at the School
of Journalism, Media & Culture at Cardiff University. Previously he has held postdoc visiting positions at the
University of the Ryukyus, the National Autonomous University of Mexico (UNAM), and El Colegio de México
(COLMEX); and obtained fellowships from the Japan Foundation Tokyo, the UNAM (declined), and the
Francisco Ayala Foundation. His work focuses on the cultural history of East Asian martial arts, Japanese
popular culture, and Okinawan studies. In 2021 his Ph.D. thesis was distinguished with the Best Doctoral
Dissertation Award by the Spanish Association of East Asian Studies (AEEAO). He is also a team member of
the research group GREGAL-UAB. E-mail: eduardo.gonzalez@uab.cat
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Although Okinawa is now under the political administration of Japan, its history has been shaped under the influence of Chinese, Japanese and, most recently, American military domination. Moreover, both Okinawans and the Japanese of the mainland, recognize that Okinawa is differentiated from the rest of Japan by its individual history and distinct cultural practices. One of the most recognizable products of Okinawan culture is karate, at base a martial art but also a cultural practice inscribed with relationships and ideas inherited from wider Okinawan society. At the beginning of the 20th-century this practice was brought to mainland Japan. This paper examines how localized cultural practices, such as karate, might be modified when transitioning to different social contexts, and what such modifications indicate about the nature of cultural practices. Through modification, Okinawans were able to incorporate their martial art into the traditions of the Japanese mainland. In cooperation, the Japanese government sought to assimilate the Okinawan people and enfold karate into their promotion of the imagined homogeneity of Japan. The active agency of both parties reveals that this interaction was a negotiation between the samurai core-subculture of Japan and the karate practitioners of Okinawa, rather than simply a one-sided assimilation.
In which Ways is Karate(dō) Japanese? A Consideration on Cultural Images of Bushidō and Nihonjinron in the Postwar Globalization of Martial Arts
  • T Feldmann
Feldmann, T. (2021). Ankō Itosu. The Man. The Master. The Myth. Biography of a Legend. Lulu Press. Funakoshi, G. (1975). Karate-do: My way of life. Kodansha International. González de la Fuente, E. (2021). In which Ways is Karate(dō) Japanese? A Consideration on Cultural Images of Bushidō and Nihonjinron in the Postwar Globalization of Martial Arts. Journal of Inter-Regional Studies: Regional and Global Perspectives, 4, 15-30.
Gichin Funakoshi (karate), Morihei Ueshiba (aikido)
  • J Stevens
Stevens, J. (1995). Three budo masters: Jigoro Kano (judo), Gichin Funakoshi (karate), Morihei Ueshiba (aikido). Kodansha International.