ChapterPDF Available

Voltaire, Histoire de l’infini, ed. by R. Sciuto, in Œuvres Complètes de Voltaire, vol. 6B, Oxford: Voltaire Foundation, 2020, p.459-475

Authors:
C:/WORK/VA06B[2020]/00_Prelim1_VA06B.3d – 21/11/20 – 17:32 –
LES
ŒUVRES
COMPLETES
DE
VOLTAIRE
6b
voltaire foundation
oxford
2020
C:/WORK/VA06B[2020]/00_Prelim1_VA06B.3d – 21/11/20 – 17:32 –
#2020 voltaire foundation
isbn 978 0 7294 1168 4
Voltaire Foundation
University of Oxford
99 Banbury Road
Oxford ox2 6jx
A catalogue record for this book
is available from the British Library
www.voltaire.ox.ac.uk
The Forest Stewardship Council is an international network to
promote responsible management of the world’s forests
Printed on FSC
tm
-certified and chlorine-free paper at
Henry Ling Limited, at the Dorset Press, Dorchester, dt1 1hd
C:/WORK/VA06B[2020]/00_Prelim1_VA06B.3d – 21/11/20 – 17:32 –
Lettres sur les Anglais
II
Sous la direction de Nicholas Cronk
C:/WORK/VA06B[2020]/00_Prelim4_VA06B.3d – 21/11/20 – 17:32
xv
COLLABORATEURS
Le travail sur le texte du pre´sent volume a e´te´ re´parti comme suit:
Nicholas Cronk:Lettres e
´crites de Londres sur les Anglais et ajout I
(Avis des e
´diteurs).
Nicholas Cronk et Nick Treuherz: lettres 1-24 et ajouts II-IV,
VII-IX et XI-XVIII.
Nicholas Cronk et Nicolas Fre
´ry: lettre 25 et ajouts XIX-XX.
Ruggero Sciuto: ajouts V (Continuation du me
ˆme sujet), VI (Que
les philosophes ne peuvent jamais nuire), X (De Newton) et XI
(Histoire de l’infini).
Secre
´taires de l’e
´dition:
Gillian Pink et Georges Pilard
C:/WORK/VA06B[2020]/43_VA06B_Histoire.3d – 21/11/20 – 17:26
[THIS PAGE NUMBER 459]
XI. HISTOIRE DE L’INFINI
Introduction
Pour Voltaire, on le sait, la deuxie`me moitie´ des anne´es 1730 fut
une pe´riode d’intense activite´ scientifique qui culmina, entre 1738
et 1739, avec la publication des Ele
´ments de la philosophie de
Newton et de l’Essai sur la nature du feu, et sur sa propagation.
1
Ces
travaux furent accompagne´s de ferventes e´tudes mathe´matiques,
lesquelles n’e´chappe`rent pas a` la plume mordante de l’abbe´ Des-
fontaines. Le 26 juillet 1738, en effet, celui-ci annonc¸a dans ses
Observations sur les e
´crits modernes (t.14, p.117-18) que Voltaire
avait de
´couvert rien moins qu’une fac¸on de re
´aliser la trisection
d’un angle quelconque a` la re`gle et au compas, proble`me qui, avec
la quadrature du cercle et la duplication du cube, avait obse´de´ les
meilleurs ge´ome`tres d’Europe pendant des mille´naires.
2
Voltaire
se ha
ˆtera de de´mentir l’abbe´, affirmant cate´goriquement, dans une
lettre a` Henri Pitot du 4 aouˆt 1738, qu’il n’avait ‘jamais traite´ de la
trisection de l’angle, et [qu’il] n’en [avait] jamais me
ˆme parle´ a`
personne de [s]a vie’ (D1573).
3
Si, contrairement a` ce qu’affirme Desfontaines, Voltaire ne
songeait pas a
`re
´soudre le proble
`me de la trisection en 1738, il n’en
est pas moins vrai qu’il conside´rait ce proble`me d’un point de vue
historique. En effet, il en parle, entre autres, dans un chapitre e
´crit
pre´cise´ment a` cette pe´riode, qui e´tait destine´ a` remplacer – et qui
supplanta effectivement dans plusieurs e´ditions – les premiers
459
1
OCV, t.15 et t.17.
2
Pierre-Laurent Wantzel de´montrera au dix-neuvie`me sie` cle que ce proble`me est
tout simplement insoluble dans le cadre de la ge´ome´trie euclidienne.
3
Voir aussi la Re
´ponse a` toutes les objections (OCV, t.15, p.732), Le Pre
´servatif
(OCV, t.20c, p.354-55), et la lettre envoye´e par Voltaire aux e´diteurs du Pour et contre
le 3 aouˆ t 1738 (D1571).
C:/WORK/VA06B[2020]/43_VA06B_Histoire.3d – 21/11/20 – 17:26
[THIS PAGE NUMBER 459]
paragraphes de la lettre 17 des Lettres sur les Anglais: l’Histoire de
l’infini.
1. Histoire du texte
L’Histoire de l’infini parut pour la premie`re fois en 1739, dans le
tome 4 des Œuvres de M. de Voltaire publie´es a` Amsterdam chez
Ledet/Desbordes (w38).Le texte fut ensuite re´imprime´ dans
plusieurs e´ditions des œuvres de Voltaire dont celle de Dresde de
1748. Dans plusieurs exemplaires de cette e
´dition, l’Histoire de
l’infini comporte de petites corrections de la main d’un secre´taire;
le lecteur les trouvera parmi les variantes.
4
On retrouve l’Histoire
de l’infini dans plusieurs e´ditions des Me
´langes de Voltaire, dont
l’e´dition Lambert de 1751 qui fut personnellement contro
ˆle´e par
l’auteur.
5
On notera cependant que l’Histoire de l’infini ne fut pas
re´imprime´e apre`s 1764 – elle ne figure pas, par exemple, dans
l’e´dition de Panckoucke de 1771, ni encore dans l’e´dition encadre´e
de 1775.
2. Sources
La source principale de l’Histoire de l’infini est sans doute la
‘Pre´face’ des Ele
´ments de la ge
´ome
´trie de l’infini de Fontenelle.
6
Comme on le constate en comparant les deux textes, la dette de
460
me
´langes (1739-1775)
4
Voir la notice consacre´e a` w48d* dans la liste des e´ditions collectives ci-dessous,
p.565.
5
Pour plus d’informations sur l’e´dition Lambert, voir David Smith et Andrew
Brown, ‘La publication a` Paris des Œuvres de Voltaire par Michel Lambert en 1751’,
Cahiers Voltaire 8 (2009), p.29-49.
6
Paris, 1727. Voir LP, t.2, p.72, et Lettres philosophiques, e´d. G. Stenger (Paris,
2006), p.434.
ResearchGate has not been able to resolve any citations for this publication.
ResearchGate has not been able to resolve any references for this publication.