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The Technique of Terror

Authors:

Abstract

I From Sophocles to Kafka major writers have regarded criminality as a basic metaphor for the human condition. Yet most crime fiction is formulaic escapism, whether it is the contrived clues, least likely suspect, logical deduction and astute detective school or the corpse a chapter, thugs with guns, blondes and blood school. Both present hermetic, unreal worlds, featuring either master minds or masturbatory fantasies. As a parody of, and corrective to, the conventional crime novel, John Hawkes's The Lime Twig is worthy of close study. In the author's words, it is "a fiction in which chaos and terror become more accessible and meaningful." 1 Working upon the popular mythology of the detective thriller, The Lime Twig presents a distinctive vision of the terror of our times. A basic reason to parody the conventions of crime fiction is to expose the tacit assumptions shared by its authors and readers. The novel of deduction assumes that reason can order and control experience, cops are better than robbers, and crimes can be solved. Apollonian form stifles Dionysian meaning. In real life, however, most crimes are not even reported, let alone solved, and when they are solved the process of meeting out punishment is suspect in its own right, implicating lawyers, judges, juries, and jailors. Hawkes, on the other hand, stresses the unsolved mysteries that surround us and the imp of the perverse within us. The basic strategy of his work has always been to create a visionary world, projecting onto a malefic landscape the fears and desires of people. Shoving aside the normal familiarities and complacencies of our external world, he substitutes a projective country that is charged with the secrets of the psyche. Hawkes had never been to England when he wrote The Lime Twig, yet the surreal world he envisions of sunken fleets off shore and sterile Dreary Station flats, of bleeding fog and broken tea cups, has an uncanny nightmare authenticity.
The Technique of Terror: John Hawkes’s The Lime
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