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¿A quién
pican los
mosquitos?
Una gota de
sangre basta
para saberlo
Texto y fotos:
Josué Martínez de la Puente,
Ramón Soriguer y Jordi Figuerola
Ochlerotatus
caspius en la
Reserva Biológica
de Doñana /Josué
Mnez. de la Puente
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Hay miles de especies de mosquitos y cada una se especializa
en uno o varios hospedadores, es decir, cada una preere
picar a determinados animales. Gracias a las investigaciones
desarrolladas, los autores de este artículo nos explican cómo y por
qué es importante saber las preferencias de estos insectos, cuya
picadura hemos sufrido casi todos
Los mosquitos, uno de los principales vec-
tores de patógenos, engloban una enorme di-
versidad de especies que presentan claras di-
ferencias en su comportamiento a la hora de
seleccionar su hospedador; esto es, los anima-
les de los que se alimentan. Y es que, aunque
pueda parecer extraño, no todas las especies
de mosquitos pican a los mismos animales.
Algunas se alimentan principalmente de aves,
mientras que otras, lo hacen mayoritariamen-
te de mamíferos o incluso de reptiles. Pero,
¿cómo podemos llegar a saber esto? Y además,
¿para qué nos sirve?
Los parásitos de la malaria, que afectan a los
seres humanos, o el virus West Nile, que cir-
cula naturalmente entre las aves silvestres, son
importantes patógenos que tienen un mismo
denominador común, necesitan de un insecto
vector (ser vivo que el parásito utiliza para ser
transmitido) para pasar de un individuo infecta-
do a un nuevo hospedador. Con su picadura, el
mosquito hembra, único sexo que se alimenta
de sangre, no solo ingiere la sangre del hos-
pedador vertebrado, sino que, al hacerlo, abre
la puerta para que los patógenos que circulan
por el torrente sanguíneo del individuo al que
ha picado, puedan llegar a un nuevo hospeda-
dor cuando el mosquito pique de nuevo a otra
persona o animal.
Trabajando en el laboratorio de Ecología Molecular
de la Estación Biológica de Doñana / Autora: Martina
Ferraguti
t
“En el ADN de las
mitocondrias, presentes en
las células, hay un gen que
se diferencia en cada especie
y, como un código de barras,
nos permite identicar a qué
especie pertenece la sangre”
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Las mejoras en técnicas moleculares han supuesto un
enorme avance para saber a quién pican los mosqui-
tos. En las células de los animales además del ADN
presente en el núcleo, hay también ADN en unos
pequeños orgánulos llamados mitocondrias. En
este ADN mitocondrial hay un gen que tiene la
particularidad de que es ligeramente distinto en
cada especie, incluso entre especies evolutiva-
mente emparentadas. Un fragmento de este gen es
como un pequeño código de barras, y su lectura nos permite
identicar el origen del ADN, es decir, a qué especie de ver-
tebrado pertenece.
Izquierda:Extracción de saliva de mos-
quitos para identicar la presencia de
patógenos que pudieran transmitir.
Derecha: los autores en tareas de
campo, realizando el seguimiento
de aves. / Josué Martínez
Así, los mosquitos recién alimentados, que contie-
nen sangre de sus hospedadores en el abdomen, re-
presentan una fuente de información sensacional con
la que poder leer ese código de barras de las células
sanguíneas y, por tanto, identicar la especie de ani-
mal a la que ha picado el mosquito.
La primera sorpresa que deparó el análisis de estos
genes, dentro del estudio de los hospedadores de las
especies de mosquitos más comunes del sur de la Pe-
nínsula Ibérica, fue que no todas se alimentan de los
mismos animales. Algunas especies, como es el caso
de Anopheles atroparvus, el principal vector de la mala-
“Con su picadura
no solo ingieren
la sangre del
hospedador,
sino que abren
la puerta para
que los patógenos
puedan trasladarse
de un hospedador a
otro”
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ria cuando ésta era endémica en España (hasta el
siglo pasado), se alimentan mayoritariamente de
mamíferos. Otras, como el mosquito común Cu-
lex pipiens, lo hacen principalmente de aves. Más
allá de la curiosidad que esto pudiera despertar
en cualquiera, las conclusiones que podemos ob-
tener de ello tienen relevancia desde el punto
de vista ecológico, veterinario y de salud pública.
Estos estudios nos permiten identicar los ani-
males de los que se alimentan los mosquitos y,
por tanto, saber si entre esos animales se en-
cuentran los hospedadores de los patógenos de
interés. Así, aunque otros factores que afecten el
desarrollo del patógeno en el mosquito pueden
determinar su capacidad para transmitirlos, iden-
ticando el origen de la sangre que encontramos
en los mosquitos podemos conocer los poten-
ciales vectores de los patógenos que circulan en
el medio natural. Para ilustrar la utilidad de esta
información nos serviremos como ejemplo de
los parásitos de la malaria humana.
Estos parásitos infectan a los seres humanos
pero no a otros animales, como vacas o aves.
Aquellas especies de mosquitos que se alimen-
ten principalmente de aves y que no incluyan a
los seres humanos en su dieta, previsiblemente
tendrán un papel muy poco relevante en la trans-
misión de patógenos que afecten a las personas.
En resumen, si sabemos qué mosquitos hay en un
lugar y a qué animales pican, podemos predecir
su importancia en la transmisión de patógenos.
En este caso, algo tan básico como conocer el
comportamiento alimenticio de los mosquitos,
supone un paso fundamental para comprender
el riesgo de transmisión de enfermedades, una
información importante tanto para la conserva-
ción de especies silvestres como desde un punto
de vista epidemiológico y de salud pública. n
Identicación de las especies de mosquitos capturados y selección de las hembras con una toma reciente de sangre (Autores: Alazne Díez/Rafael Gutiérrez)
“Si sabemos qué mosquitos
hay en un lugar y a qué
animales pican, podemos
predecir su importancia
en la transmisión de
enfermedades”
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