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The Territorialization of Cyberspace *

Abstract

There are widespread worries about the impending fragmentation of the internet. Reviewing the IR literature on cyberspace and internet governance, this paper demonstrates that these debates rest on very traditional understandings of territory and the state, focusing on ways that hard-shelled ‘power containers’ are recreated in cyberspace. Using a practice-oriented conceptual framework drawing on insights from critical geography, the paper highlights how state, corporate, and private actors deterritorialize and reterritorialize cyberspace. Results indicate that there are multiple ways to territorialize cyberspace beyond the reconstruction of the ‘national territory’ and that a multitude of actors engage in territorializing practices. This allows for a more nuanced re-evaluation of the ‘internet fragmentation’ discourse.
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Social media site reddit describes itself as the ‘front page’ of the internet. The site’s 274 million monthly users share, discuss, ‘up-vote’ and ‘down-vote’ a wide array of content found on the internet: news, pictures of cats, deep philosophical discussions, scientific breakthroughs, pornography, advice columns, GIFs of people falling over—reddit has it all. The most ‘up-voted’ content rises to the top of the site, while less current and less interesting content ‘sinks’. The site is divided into more than 10 thousand active (and many more less active) ‘subreddits’, framed as communities organised around a particular topic. In this chapter, by looking at four case studies, I push beyond the contentious descriptor of reddit as ‘a type of online community’ to consider the systems of belonging on reddit (via everyday labour) as more akin to the temporally situated, purposive neo-tribes theorised by Maffesoli (1996) and Bennett (1999) Reddit, and many of the site’s subreddits, operate on a very specific shared set of languages and conventions, rules, expectations, and rituals. Reddit neo-tribes can crystallise over time (as per Robards and Bennett), but they are largely ephemeral, readily aligning with Maffesoli’s (1996) original conceptualisation.
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Introduction Scholarly inquiry into the dynamics of internet governance is dominated by attention to its legal and regulatory implications. In the United States, internet research centres at many major academic institutions are hosted by law schools. However, the law affects not only legal relations but also social ones, and the question of who controls the internet concerns many principles of action outside jurisprudence and policy. In this chapter we examine the extent to which the communication structures articulated by states (as well as other actors, including corporations, activist groups and non-governmental organisations) are integral to the ongoing struggle to determine rules of engagement on the internet. In particular, we consider the role of national ‘branding’, or the use of strategic communication by national elites to create and communicate a particular version of national identity for international audiences.As debates over internet governance have escalated around the world, state leaders have sought to contribute their particular national perspective, hoping to influence an outcome favourable to their jurisdiction. Creating an internet strategy has become a critical component of states’ broader approaches to international communication. Nation branding consists not only of conveying a positive national image and set of national values to an international community but also of developing what Monroe Price calls ‘strategic architectures of media and information systems’: large-scale, systemic attempts to control or regulate patterns of information access, distribution and expansion to achieve various national objectives.Attempts by states and other powerful state- and non-state organisations to control global media and information flows obviously did not originate in the digital era. Neither did the strategic narratives these institutions wield to garner support for, and/or suppress opposition to, their motives and interests. But the particular types of globality engendered by the internet have contributed to greater convergence of geopolitical, technical, and economic concerns, even as they have given rise to distinct cultural and political visions of how to resolve such concerns. As other chapters in this volume attest (see Oster's and Warf's chapters), there is a clearly demarcated geography in cyberspace, one that requires attention to the political and cultural contexts in which debates over internet governance take place.
Chapter
Introduction China's aggressive stance to internet governance is well known and well documented. Because the Chinese government seeks to commercially exploit communication technology without political liberation, a key pillar of its internet information law and policy is to keep an authoritative presence within the ‘Chinese’ internet as walled in by the ‘Great Firewall’. This firewall has been attacked from outside and within China as undue state censorship and also triggered intense debate on the legitimacy and efficacy of blocking sites. Such territorial blocking – in defiance of the widely held view that the internet and online activity cannot be controlled by any one state – raises two interrelated legitimacy concerns. First, there is a concern about ‘substantive’ legitimacy – that is, the legitimacy of the substantive content of the restrictive rules. In this respect, China has attracted significant criticism given its disregard for individual rights, in particular freedom of expression and privacy. Notably Chinese internet information laws and regulations repeatedly refer to ‘nine basic prohibitions’: … any organisation or individual is prohibited from producing, reproducing, releasing, or disseminating information that (1) violates the basic principles of the constitution; (2) threatens national security, leaks state secrets, subverts state power, undermines state unity; (3) harms state honour and state interests; (4) instigates ethnic hatred, racial discrimination, and undermines ethnic unity; (5) violates religious policies of the state, spreads heresy or feudal superstition; (6) spreads rumours that disturb public order and stability; (7) propagates obscene information, pornography, gambling, violence, murder, terror, or abets crimes; (8) insults or libels others, infringes other peoples’ legitimate rights and interests; (9) contains other content that is prohibited by laws and regulations. These ‘basic’ prohibitions provide the substantive grounds for online content regulation and control. Whilst there is some overlap with restrictions in the liberal West (e.g. national security, libel or ethnic hatred), in their entirety they go far beyond what would be considered acceptable limits on freedom of expression in Western liberal democracies. Nonetheless, even within the West, states have been hard-pressed to agree amongst themselves on the legitimate limits of online censorship (see Oster's chapter) e.g. the right to be forgotten (see Chapter 4).
Chapter
Introduction Today, more people are more connected technologically to one another than at any other time in human existence. In 2014, more than 3 billion people used the internet, making it a tool of communication, entertainment, and other applications used by roughly 42 per cent of the world's population. For most ‘netizens’, these uses extend well beyond email, the most common internet application, to include: bill payments and electronic banking; job and housing searches; stock trading; ‘e-tail’ shopping; searching for health information and news; online classes; digital gambling; online videogames; Voice Over Internet Protocol telephony; hotel and airline reservations; chat rooms; electronic tax payments; downloading television programs, movies, digital music, and pornography; and popular sites and services such as YouTube, Facebook, and Google. In all these ways, and more, cyberspace offers profound real and potential effects on social relations, everyday life, culture, politics, and other social activities. Indeed, for rapidly rising numbers of people around the world, the ‘real’ and the virtual have become thoroughly interpenetrated. In this light, access to cyberspace is no longer a luxury, but a necessity. As its applications have multiplied, the internet is having enormous impact across the globe, including interpersonal interactions and everyday life, identity formation, retail trade and commerce, governance, and is affecting the structure and form of cities, in the process generating round upon round of non-Euclidean geometries in the context of a massive global wave of time-space compression.This chapter explores the spatiality of the internet (i.e. its geographical character). For those steeped in the prevailing orthodoxy that cyberspace is placeless – that location is irrelevant, that anyone can log on to partake of its benefits – the notion of a geography of cyberspace may seem odd. Yet, as will be seen, in many ways the internet has a profoundly important and unique set of geographical characteristics. The chapter opens with a critique of views that hold that the internet has spelled the ‘end of geography’ and then charts the spatiality of the internet in several ways, beginning with an overview of the world's fibre optics networks, then mapping the internet's users and their growth, and then turning to the spatial dimensions of the digital divide.
Chapter
Introduction Many observers to the internet governance debate may be sceptical about the idea of cyberborders mirroring traditional territorial borders. Such scepticism seems reasonable as such borders appear to run counter to the inherently global nature of the internet. That borderless nature would seem to make the erection of cyberborders difficult from both a political and a practical perspective. Nonetheless, the previous chapters have shown that states in the East and the West have drawn these boundaries for numerous purposes, such as child pornography, piracy, data privacy, gambling and speech perceived to be politically/morally problematic. They have also employed a number of strategies, ranging from firewalls by backbone providers in China and self-censorship and notice-and-takedown duties by private actors, especially intermediaries (e.g. the right to be forgotten in Europe) to more diffuse measures (e.g. forcing credit card providers not to honour payments to foreign gambling providers). This chapter explores the idea of cyberborders in more depth, in particular how ‘code’ or ‘architecture’ – to use Lessig's idea of physical restraints as a legal strategy – may be and is used to territorially fragment the internet, and the reasons behind that fragmentation, which is not driven solely by national legal compliance concerns. The discussion explores the interactions between ‘code’ and ‘legal norms’ and the ‘market’ (broadly as understood by Lessig) within the specific context of the transnationality of the internet and its attempted regulation through national law.A prerequisite for cyberborders is the ability to know where internet actors are territorially located and this is increasingly facilitated by the growth of affordable geo-identification technologies which make it possible even for relatively small providers to territorially target or alternatively ‘dis-target’ (i.e. ring-fence) their sites for a variety of reasons. Equally, knowing that an offending website is located outside the state's territory means that a blocking order can be put in place with local ISPs, which would make that site internally inaccessible. As shown by Lessig, one of the advantages of using ‘code’ for legal purposes is that it may often be (nearly) 100 per cent effective, with no or little enforcement cost.