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Spain: studying and protecting lammergeyer, capercaillie and snow partridge (ptarmigan) in the Pyrenees mountains of Spain through citizen science

Goal: Studying and protecting lammergeyer, capercaillie and snow partridge (ptarmigan) in the Pyrenees mountains of Spain through citizen science. OUTCOME: This expedition to the Spanish Pyrenees working on lammergeyers (Europe’s biggest vulture) ran for one year in 2008 and helped to reverse EU high altitude carcass removal regulations. The regulations were designed to combat the spread of BSE / mad cow diesease, but this was starving high mountain vultures and bears.

Date: 1 June 2008 - 1 October 2010

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Matthias Hammer
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Abstract The mission of the participants in the voluntary scientific work programme between Biosphere Expeditions and FCQ was to contribute actively to obtain data on the basic parameters of presence/absence, survival, juvenile dispersion, vital areas, etc, for the management of four threatened species of mountain birds: the lammergeyer (Gypaetus barbatus), the capercaille (Tetrao urogallus), the snow partridge (Lagopus mutus pirenaicus) and the boreal owl (Aegolius funereus). The lammergeyer (Gypaetus barbatus) is a specialized bone-eating vulture, distributed along the mountainous regions of Eurasia and Africa. In Europe it came very close to the point of extinction and the Pyrenean population is the species last stronghold with 483 individuals in 2005. Despite the fact that the population is growing thanks to intensive conservation actions, the lammergeyer is still threatened in Europe and in a precarious conservation state. The expedition team’s work with the lammergeyer involved visual and radio monitoring, reproduction control, hacking control, marking of individuals, and the collection of data related to the use of supplemental feeding points. On the other hand, the capercaillie, snow partridge and the boreal owl are species that maintain relic populations in the Pyrenees, occupying the subalpine forest and alpine areas. The populations of these species are in decliine and are highly affected by global warming and climate change. The expedition team’s work with these species involved contributing to annual population monitoring by surveying their natural habitats during the mating period. Valuable data were collected by the expedition team contributing to FCQ’s data collection efforts. However, because of the low interest from the public in the project versus the very high effort required and the very high costs associated with running the expedition, it was decided to discontinue the project after its first trial year. Resumen La misión de los participantes al programa de trabajo voluntario científico de Biosphere Expeditions y FCQ era de la de contribuir activamente a la obtención de datos acerca de los parámetros básicos de presencia/ausencia, supervivencia, dispersión juvenil, áreas vitales, etc. para la gestión de cuatro especies amenazadas de aves de montaña: El Quebrantahuesos (Gypaetus barbatus), el Urogallo (Tetrao urogallus), la Perdiz nival (Lagopus mutus pirenaicus), y el Mochuelo boreal (Aegolius funereus). El Quebrantahuesos es un buitre osteofago altamente especializado, distribuido por las montañas de Eurasia y África (DEL HOYO, 1994). En Europa llegó muy cerca del punto de extinción y la población pirenaica, la única que no se llegó a extinguir, se quedó con 483 individuos en 2005 (Anton y Díez 2005, no publicado). A pesar del hecho de que ahora la población está creciendo gracias a las acciones de conservación intensivas, el Quebrantahuesos sigue amenazado en esta región y tiene una situación de conservación delicada. El trabajo con el Quebrantahuesos consistió en el seguimiento visual y por radioemisores, control de la reproducción, control del ”hacking”, marcaje de individuos, y la recolección de datos relacionados con el uso de los puntos de alimentación suplementaria. Por otra parte, el Urogallo, la Perdiz nival y el Mochuelo boreal son especies boreoalpinas que mantienen poblaciones relícticas en el Pirineo, ocupando las masas forestales subalpinas y las zonas de alta montaña con vegetación alpina. Las poblaciones de estas especies sufren una regresión pronunciada y se encuentran afectadas por el calentamiento global y el cambio climático (CANUT 2002). El trabajo con estas especies consistió principalmente en completar el seguimiento anual de las poblaciones y el censo en su hábitat natural durante la época de celo. Dada la escasez de las especies estudiadas, todos los datos obtenidos por los participantes en la expedición tienen un importante valor, contribuyendo a mejorar la información de las bases de datos de la FCQ. Sin embargo, dado el elevado esfuerzo necesario para la coordinación del grupo de voluntarios por parte de la FCQ, se decidió no continuar el proyecto después del primer año de prueba.
Matthias Hammer
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Studying and protecting lammergeyer, capercaillie and snow partridge (ptarmigan) in the Pyrenees mountains of Spain through citizen science. OUTCOME: This expedition to the Spanish Pyrenees working on lammergeyers (Europe’s biggest vulture) ran for one year in 2008 and helped to reverse EU high altitude carcass removal regulations. The regulations were designed to combat the spread of BSE / mad cow diesease, but this was starving high mountain vultures and bears.