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Honduras: Monitoring and protecting the coral reefs of Cayos Cochinos Marine Protected Area through Reef Check and citizen science

Goal: Monitoring and protecting the coral reefs of Cayos Cochinos Marine Protected Area through Reef Check and citizen science. OUTCOME: From 2006 until 2011 this coral reef conservation project assisted the Cayos Cochinos Marine Protected Area, Bay Islands, Honduras with monitoring, managing and protecting their coral reefs.

Date: 12 March 2006 - 1 April 2011

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Matthias Hammer
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ABSTRACT The Cayos Cochinos Natural Monument, located off the coast of Honduras in the Caribbean Sea, was declared a protected area by the Honduran government in 1992 and in 2003 was awarded the status of a Marine Nature Monument. The Cayos Cochinos Natural Monument is an important and protected part of the Meso-American barrier reef, the world’s second largest barrier reef system, which has been identified by the Smithsonian Institute, The Nature Conservancy, the Word Wildlife Fund and the World Bank as one of the key sections of the barrier reef system in need of preservation. In 2004 the first management plan was published and new zoning and regulations were approved. This was updated by the 2008 - 2012 management plan, which was also based on the important findings provided by the joint Biosphere Expeditions and Honduras Coral Reef Fund expeditions. This report summarises the findings of the 2011 survey (the fifth in the series) of this long-term monitoring program, which was conducted from 20 March to 1 April 2011. The methodology selected for this survey is called Reef Check and involves volunteer divers. It was designed to assess the health of coral reefs and it is different from other monitoring protocols in that it focuses on the abundance of particular coral reef organisms that best reflect the condition of the ecosystem and that are easily recognisable to the general public. This study also includes a comparative Reef Check analysis over five years. From the beginning of the monitoring efforts in 2006 to date, we have observed a gradual decrease in the average abundance of large predators such as groupers. We have also observed a high average abundance of herbivore indicator species, showing a slight reduction in 2011. This reduction of predators and increase of herbivores could be the beginning of significant changes within the coral reef ecosystem, which we will have to continue monitoring to establish appropriate management measures. It is important to note the increasing fishing pressure on commercial species such as Ocyurus crysurus, Lutjanus cynagris, Haemulon plumieri and Mycteroperca bonaci. The conch and lobster have also shown low abundance since monitoring began, as these two invertebrates are traditionally exploited most in Honduras. However, management efforts to reduce fishing pressure, especially the efforts to provide viable economic alternatives for the community as well as to establish temporary no fishing zones at spawning aggregation sites, are beginning to show positive results. The sea urchin, which feeds on algae, was found to be abundant, especially at the El Avión site. The high number of sea urchin at this site could indicate the beginning of a coral recovery. Overall, coral coverage is still low around Cayos Cochinos, but the reduced areas affected by bleaching are significant. Nonetheless, we observed high levels of detrimental sedimentation originating from the mainland and landslides on Cayo Mayor. Our recommendations for future expedition work is to (1) continue monitoring the effectiveness of management plan regulations, (2) implement an environmental education programme, (3) continue biological monitoring and (4) initiate a study to determinate the levels of fish extraction during the spawning aggregation periods. RESUMEN El Monumento Natural Cayos Cochinos, situado frente a la costa de Honduras en el Mar del Caribe, fue declarado área protegida por el gobierno de Honduras en 1992, y en 2003 fue reconocido como Monumento Nacional Marino. El Monumento Natural Cayos Cochinos es una importante y protegida parte de la barrera de coral Meso-Americana, la segunda barrera coralina mas larga del mundo, que ha sido identificada por el Smthsonian Institute, The Nature Conservancy, la World Wildlife Fund (WWF) y el Banco Mundial como una de las porciones clave de esta gran barrera de coral, en aras a su conservación. En 2004 fue publicado el primer plan de gestión, que significó nuevas regulaciones y delimitación de zonas. Este plan fue actualizado por el plan de manejo del 2008-2012, que estuvo también basado en las importantes aportaciones realizadas por el trabajo conjunto de las expediciones de Biosphere Expeditions y la Honduras Coral Reef Fund. Este informe recoge los resultados de las investigaciones del 2011 (la quinta de la serie) de este programa de seguimiento a largo plazo, que se desarrolló desde el 20 de Marzo al 1 de Abril del 2011. La metodología seleccionada para esta investigación se denomina "Reef Check", e involucra diversos voluntarios. Fue diseñado para determinar el estado de salud de los arrecifes coralinos, y se diferencia de otros protocolos de seguimiento en que pone el foco en la abundancia de aquellos organismos de la barrera de coral que reflejan mejor el estado del ecosistema, y que sean reconocibles por el gran público. Este estudio también incluye un análisis comparativo "Reef Check" durante cinco años. Desde el inicio del seguimiento en 2006 hasta la fecha, hemos observado un descenso gradual de la abundancia relativa de grandes predadores como grupo. Hemos constatado también una elevada proporción en la abundancia de especies herbívoras indicadoras, mostrando una ligera reducción en 2011. Esta disminución de predadores y el incremento de herbívoros, podría ser el comienzo de cambios significativos en el seno del ecosistema de la barrera de coral, que tenemos que continuar monitorizando para establecer adecuadas medidas de gestión. Es relevante tomar nota del incremento de la presión pesquera en especies comerciales como Ocyurus crysurus, Lutjanus cynagris, Haemulon plumieri y Mycteroperca bonaci. Las caracolas y langostas han mostrado también poca abundancia desde que empezó el seguimiento, ya que estos dos invertebrados son tradicionalmente explotados en Honduras. De todas formas, los esfuerzos para reducir la presión pesquera, especialmente los destinados a proporcionar alternativas económicas viables a la comunidad, así como a establecer zonas de veda temporal en sitios de desove, están empezando a mostrar resultados positivos. El erizo de mar, que se alimenta de algas, fue hallado en abundancia, especialmente en el área de El Avión. El elevado número de erizos de mar en esta zona, podría indicar el inicio de la recuperación del coral. En general, la cobertura de coral es aún escasa alrededor de Cayos Cochinos, pero las áreas afectadas por la reducción de blanqueo son significativas. Sin embargo hemos observado altos niveles de sedimentación perjudicial procedentes de la parte continental, y deslizamientos de tierra en Cayo Menor. Nuestras recomendaciones para futuras expediciones de trabajo son (1) continuar el seguimiento de la eficacia en las normas del plan de gestión, (2) implementar un plan de educación ambiental, (3) continuar los estudios biológicos y (4) iniciar un estudio para determinar los niveles de pesca adecuada durante los periodos de desove.
ABSTRACT The Cayos Cochinos Natural Monument, located off the coast of Honduras in the Caribbean Sea, was declared a protected area by the Honduran government in 1992 and in 2003 was awarded the status of a Marine Nature Monument. The Cayos Cochinos Natural Monument is an important and protected part of the Meso-American barrier reef and the world’s second largest barrier reef system, which has been identified by the Smithsonian Institute, The Nature Conservancy, the Word Wildlife Fund and the World Bank as one of the key sections of the barrier reef system to preserve. In 2004 the first management plan was published and new zoning and connected regulations were approved. This was updated by the 2008 - 2012 management plan, which was also based on the important monitoring findings provided by these joint Biosphere Expeditions and Honduras Coral Reef Fund expeditions. This report summarises the findings of the third survey of this long-term monitoring programme, which was conducted from 1 - 27 March 2009. Reef Check is the methodology selected for this survey involving volunteer divers, as it was designed to assess the health of coral reefs and because it is also quite different from other monitoring protocols in that it focuses on the abundance of particular coral reef organisms that best reflect the condition of the ecosystem and that are easily recognizable to the general public. This study also includes a comparative Reef Check analysis over 4 years. From the beginning of the monitoring efforts in 2006 to date, we have observed a gradual decrease in the average abundance of big predators such as groupers. We have also observed a high average abundance of herbivore indicator species, showing a slight reduction in 2009. This reduction of predators and increase of herbivores could be the beginning of significant changes within the coral reef ecosystem, which we will have to continue monitoring to establish appropriate management measures. It is important to note the increasing fishing pressure on commercial species such as Ocyurus crysurus, Lutjanus cynagris, Haemulon plumieri and Mycteroperca bonaci. The conch and lobster have also shown low abundances since monitoring began, these two invertebrates traditionally being the species of greatest exploitation in Honduras. However, our management efforts to reduce fishing pressure, especially the efforts of providing viable community economic alternatives as well as establishing temporary no fishing zones on spawning aggregation sites, are beginning to show positive results. The sea urchin that feeds on algae was found to be abundant, especially at the El Avión site. The high sea urchin number at this site could indicate the beginning of a coral recovery. Overal coral coverage is still low around Cayos Cochinos, but the reduction in bleached areas is significant. Nonetheless, we observed high levels of detrimental sedimentation originating from the mainland and the landslides on Cayo Mayor. Our recommendations for future expedition work is continued monitoring of the effectiveness of management plan regulations, implementation of an environmental education programme, continued biological monitoring and initiation of a study to determinate the levels of fish extraction during the spawning aggregation periods. RESUMEN El Monumento Natural Cayos Cochinos, ubicado en la costa de Honduras en el Caribe, fue declarado área protegida por el gobierno hondureño en 1992 y en el 2003 fue premiada con el estatus de Monumento Natural Marino. El Monumento Natural Cayos Cochinos es una parte importante y protegida del Sistema Arrecifal Mesoamericano y es el segundo sistema arrecifal más grande. En el 2004 un plan de manejo fue publicado y nuevas zonificaciones y regulaciones fueron aprobadas. El actual estudio fue iniciado en el 2006 por la Fundación Cayos Cochinos y Biosphere Expeditions con el propósito de establecer evidencia científica y evaluar la efectividad de las nuevas regulaciones en proteger los hábitats y especies que residen dentro del Monumento Natural Cayos Cochinos. Este reporte resume los resultados de la tercer inspección de este programa de monitoreo de largo plazo, que fue conducido del 1-27 marzo 2009 Reef Check es la metodología seleccionada para esta inspección que involucra buceadores voluntarios, ya que fue diseñada para evaluar la salud de los arrecifes coralinos y porque también es algo diferente de otros protocolos de monitoreo ya que este se enfoca en la abundancia de organismos particulares de los arrecifes coralinos que mejor reflejan la condición del ecosistema y que son fácil de reconocer por el público en general. El presente estudio realiza un análisis comparativo entre los 4 años de monitoreos, se analizaron los datos aplicando pruebas no paramétricas, ANOVA de múltiples variables mediante la prueba de Kruskal-Wallis, igualmente se aplican análisis de ANOVA de una vías y de dos vías. Desde que se iniciaron los monitoreos se ha observado un descenso gradual de la abundancia promedio de depredadores grandes tales como groupers (Serranidae) esto podría ser debido a la extracción en el caso de meros o de las poblaciones presas, por otra parte se observa que el grupo de indicador de peces de mayor abundancia promedio son los herbívoros (Parrotfish) mostrando una ligera reducción en el 2009. Esta reducción de predadores y aumento de herbívoros podrían generar cambios significativos en los ensamblajes ecológicos dentro de los ecosistemas de arrecifes de coral, el cual será necesario seguir monitoreando para establecer medidas de manejo que permitan mejorar este equilibrio ecológico. Por otra parte si agregamos que existe una presión pesquera en especies de importancia comercial como Ocyurus crysurus, Lutjanus cynagris, Haemulon plumieri y Mycteroperca bonaci pertenecientes a los Snapper (Lutjanidae), Haemulidos, Serranidae siendo este último grupo de mayor vulnerabilidad a la pesca debido a que hay meses del año en las que se reproducen y su extracción se concentran es estas épocas. De más grande preocupación es la muy baja abundancia de caracol y langosta. Esto son dos de los más importantes y los invertebrados más sobre explotados en Honduras. El Erizo Diadema spp que se alimenta de algas fue encontrado en buena abundancia, especialmente en el sitio El Avión, el alto número de Diadema en este sitio podría indicar el comienzo de una recuperación, como ellos se van alimentando de las algas hacen espacio para el crecimiento del nuevo coral. La cobertura coralina es aun baja en la región. La reducción en la extensión del blanqueamiento y daño coralino es alentadora. Sin embargo, donde específicas incidencias fueron registradas, eran más severas, sugiriendo una fuente mas localizada de daño como el sedimento o deslaves de las islas locales. Los esfuerzos por reducir los impactos de la sobre extracción de los recursos y el desequilibrio ambiental en los ensamblajes de organismos arrecifales se esta comenzando a observar con la recuperación muy lenta de los recursos, uno de estos esfuerzos es a través de la implementación de alternativas económicas comunitarios lo cual poco a poco se esta reduciendo la presión pesquera por las comunidades locales y de influencia. Otro esfuerzo planteado en el plan de manejo 2008-2012 es la implementación de zonas de no pesca temporales en los sitios de agregación reproductiva. Se recomienda dar seguimiento de las regulaciones establecidas en el plan de manejo, implementar un Programa de Educación Ambiental, continuar con los monitoreos biológicos y del impacto de la operación turística la cual cada vez en aumento, así como determinar las capturas pesqueras versus el número de turistas, y la extracción de peces en periodo de reproducción. Se recomienda continuar con el monitoreo para evaluar el impacto en los ecosistemas de los programas de televisión Realities Show, las actividades de turismo científico.
ABSTRACT The Cayos Cochinos Natural Monument, located off the coast of Honduras in the Caribbean, was declared a protected area by the Honduran government in 1992 and in 2003 was awarded the status of a Marine Nature Monument. The Cayos Cochinos Natural Monument is an important and protected part of the Meso-American barrier reef and the world’s second largest barrier reef system. In 2004 a management plan was published and new zoning and connected regulations were approved. The current study was initiated in 2006 by the Honduras Coral Reef Fund and Biosphere Expeditions with the purpose of establishing scientific evidence and evaluating the effectiveness of new regulations in protecting the habitats and species residing within the Cayos Cochinos Natural Monument. This report summarises the finding of the third survey of this long-term monitoring programme, which was conducted from 16 March until 11 April 2008. Reef Check is the methodology selected for this survey involving volunteer divers as it was designed to assess the health of coral reefs and because it is also quite different from other monitoring protocols in that it focuses on the abundance of particular coral reef organisms that best reflect the condition of the ecosystem and that are easily recognisable to the general public. Two principle predators; groupers and moray eels, were both found in low abundance. These species are showing a decline in numbers over the last three years. In contrast, snappers, which are the most commonly fished family in this region, are encouragingly stable in numbers. Of greater concern is the very low abundance of conch and lobster. These are two of the most important and over-harvested invertebrate fisheries in Honduras. The algae grazing Diadema spp of urchin were found in relatively good abundance, especially at the El Avion site. This site is dominated by high algal cover and coral rubble following the impact of Hurricane Mitch 10 years ago. The high number of Diadema at this site could indicate the start of recovery, as they graze away the algae and make space for new coral growth. Coral cover is still low in the region. The reduction in spread of bleaching and coral damage is encouraging. However, where specific incidences were recorded, they were more severe, suggesting a more localised source of damage such as sediment or soil run-off from local islands. The recommendations flowing from this report are (1) Avoid fishing during reproductive periods for threatened species such as Groupers, Conch and Lobster. (2) Find alternative, sustainable sources of income or fishing areas for fishermen to offset any change in regulation or no-fishing zones. (3) Immediately establish a monitoring programme for lobster and conch, with reef surveys and catch data and include an educational outreach program in the local community. (4) Maintain existing zonal system and no-fishing zones with adequate patrols both day and night. (5) Start a campaign and educational outreach programme on mainland Honduras to limit soil and agricultural runoff into local rivers and in turn, on to the reefs. (6) Continue integration of Honduran staff with the expedition team members of Biosphere Expeditions. (7) Establish long-term ecological monitoring of the reefs and sediment impacts and develop a strategic long-term plan for regulation and development of the expanding tourism industry and associated potential impacts. (8) Assess and monitor any impacts from the development of TV and media usage of the islands for filming, production and logistics. RESUMEN El Monumento Natural Cayos Cochinos, ubicado en la costa de Honduras en el Caribe, fue declarado área protegida por el gobierno hondureño en 1992 y en el 2003 fue premiada con el estatus de Monumento Natural Marino. El Monumento Natural Cayos Cochinos es una parte importante y protegida del Sistema Arrecifal Mesoamericano y es el segundo sistema arrecifal más grande. En el 2004 un plan de manejo fue publicado y nuevas zonificaciones y regulaciones fueron aprobadas. El actual estudio fue iniciado en el 2006 por la Fundación Cayos Cochinos y Biosphere Expeditions con el propósito de establecer evidencia científica y evaluar la efectividad de las nuevas regulaciones en proteger los habitats y especies que residen dentro del Monumento Natural Cayos Cochinos. Este reporte resume los resultados de la tercer inspección de este programa de monitoreo de largo plazo, que fue conducido del 16 Marzo hasta el 11 de Abril del 2008. Reef Check es la metodología seleccionada para esta inspección que involucra buceadores voluntarios, ya que fue diseñada para evaluar la salud de los arrecifes coralinos y porque también es algo diferente de otros protocolos de monitoreo ya que este se enfoca en la abundancia de organismos particulares de los arrecifes coralinos que mejor reflejan la condición del ecosistema y que son fácil de reconocer por el publico en general. Dos predadores principales: los meros y las morenas, fueron encontrados en poca abundancia. Estas especies están mostrando un descenso en números sobre los últimos tres años. En contraste, los pargos, la familia mas comúnmente pescada en esta región, se encuentra estable. De más grande preocupación es la muy baja abundancia de caracol y langosta. Esto son dos de los más importantes y los invertebrados más sobre explotados en Honduras. El Erizo Diadema spp que se alimenta de algas fue encontrado en buena abundancia, especialmente en el sitio El Avión. Este sitio es dominado por una cobertura alta de alga y escombro coral seguido por el impacto del Huracán Mitch hace 10 años. El alto número de Diadema en este sitio podría indicar el comienzo de una recuperación, como ellos se van alimentando de las algas hacen espacio para el crecimiento del nuevo coral. La cobertura coralina es aun baja en la región. La reducción en la extensión del blanqueamiento y daño coralino es alentadora. Sin embargo, donde específicas incidencias fueron registradas, eran más severas, sugiriendo una fuente mas localizada de daño como el sedimento o deslaves de las islas locales. Las recomendaciones que se derivan de este reporte son (1) Evitar pescar durante periodos reproductivos para las especies que se ven amenazadas como los Meros, el Caracol y la Langosta. (2) Encontrar fuentes alternativas de ingreso o áreas de pesca para los pescadores para desviar cualquier cambio en regulaciones o zonas de no pesca. (3) Inmediatamente establecer un programa de monitoreo para la langosta y el caracol con inspecciones arrecífales y recoleccion de datos e incluir un programa educacional en la comunidad local. (4) Mantener el existente sistema zonal con patrullajes adecuados en el día y en la noche. (5) Empezar una campaña y un programa educacional en Honduras para limitar los deslaves de suelo y agrícolas a los ríos locales y hacía los arrecifes. (6) Continuar trabalhar con biologos hondureños con los miembros de los equipos de expedición de Biosfera Expeditions. (7) Establecer monitoreos ecológicos de largo plazo de los arrecifes y los impactos de sedimento y desarrollar un plan estratégico de largo plazo para regulaciones y desarrollo de la industria expansiva de turismo e impactos potenciales asociados. (8) Monitorear cualquier impacto del desarrollo de TV y uso de medios de las islas para producción, filmacion y logística.
Matthias Hammer
added a project goal
Monitoring and protecting the coral reefs of Cayos Cochinos Marine Protected Area through Reef Check and citizen science. OUTCOME: From 2006 until 2011 this coral reef conservation project assisted the Cayos Cochinos Marine Protected Area, Bay Islands, Honduras with monitoring, managing and protecting their coral reefs.