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Costa Rica: Protecting sea turtles on the Caribbean coast of Costa Rica through direct citizen science conservation action

Goal: Protecting sea turtles on the Caribbean coast of Costa Rica through direct citizen science conservation action. OUTCOME: This expedition ran from 2016 to 2019 and was about sea turtle conservation on the Caribbean coast of Costa Rica. The project fought a successful battle with poachers of turtle eggs, with up to 75% of nests across four turtle species (leatherback, green, hawksbill, loggerhead) saved as a result of beach patrol and direct conservation actions. There were also encouraging signs of national authorities tasked with nature protection and law enforcement joining efforts in turtle conservation. Such combined actions by partner NGOs and state authorities were apparent at the end of the project with a novel aim of bringing poaching down to levels below 10%, thus turning the project from extinction prevention into population recovery.

Date: 2 May 2016 - 13 May 2019

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Matthias Hammer
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Abstract Latin American Sea Turtles (LAST) has run this sea turtle conservation project on Pacuare beach, Caribbean coastline, Costa Rica, for eight years from 2012 to 2019, with Biosphere Expeditions citizen scientists assisting since 2016. Between 21 February and 31 October 2019, nesting activities of leatherback turtles (Dermochelys coriacea) (478 nesting attempts, 294 successful nests), green turtles (Chelonia mydas) (243 nesting attempts, 57 successful nests) and hawksbill turtles (Eretmochelys imbricata) (30 nesting activities, 11 successful nests) were recorded. 207 (60%) nests of the three different sea turtle species were relocated to the custom-built hatchery and therefore saved by the project’s direct conservation action. Of these, 155 (72%) were leatherback turtle nests, 42 (20%) were green turtle nests and 10 (5%) were hawksbill turtle nests. Eight green turtles were killed by poachers during the 2019 season. No leatherback or hawksbill turtles were killed. Over 10,000 hatchlings were released across the three species. The emergence percentage of the exhumed nests of leatherback turtle was 75% (SD = 21%, n = 157), releasing approximately 8,530 hatchlings; 83% (SD = 14%, n = 14) for green turtle, releasing approximately 1,200 hatchlings; and 75% (SD = 8%, n = 3) for hawksbill turtle, releasing 286 hatchlings. Note that only a fraction of successful nests were exhumed. Overall, these results are excellent, given the resources available. The number of turtles killed was the lowest to date, the number of nests saved the second highest on average across species and the number of hatchlings released slightly above average across the years and species. The above conservation success is all from one stretch of beach where, without LAST, Biosphere Expeditions and their citizen scientists from all over the world, close to 100% of all eggs and nests would be taken by illegal poachers. However, challenges remain. In 2020 the biggest challenge by far is the COVID-19 crisis, severely affecting, even threatening the entire project at the time of writing through lack of international citizen scientists and therefore funding. Other challenges are (1) chronic under-resourcing of authorities, such as the coastguard, who only patrol the beach sporadically and are unable to enforce the law protecting sea turtles, (2) ongoing activities of poachers with a low threshold towards further criminal activity and (3) the project’s limited resources in terms of funding and manpower. Despite this, and given enough future input from international volunteers and citizen scientists, many nests will continue to be saved and many hatchlings will be helped into the ocean, thereby preventing the local extinction of sea turtle populations. If, however, the national authorities tasked with nature protection and law enforcement were to be properly resourced so that they could join efforts in turtle conservation effectively, then extinction prevention could be turned into population recovery. In the opinion of the authors, combined action would have a high chance of success and bring down poaching levels to below 10%. Resumen Latin American Sea Turtles (LAST) ha sido la organización encargada del proyecto de conservación de tortugas marinas en Playa Pacuare, Costa Caribe, Costa Rica, en los últimos ocho años, desde 2012 a 2019, con el apoyo de ciudadanos científicos de Biosphere Expeditions desde el 2016. Desde el 21 de febrero al 31 de octubre se contabilizaron las actividades de anidación de tortuga baula (Dermochelys coriacea) (478 actividades de anidación, 294 nidos), tortuga verde (Chelonia mydas) (243 actividades de anidación, 57 nidos) y tortuga carey (Eretmochelys imbricata) (30 actividades de anidación, 11 nidos).. Del total denidos, 207 (60%) fueron relocalizados en el vivero destinado para los nidos de las tres especies de tortugas marinas salvados por acción directa del proyecto. 155 (72%) nidos fueron de tortuga baula, 42 (20%) fueron de tortuga verde y 10 (5%) fueron de tortuga carey. Ocho tortugas verdes fueron asesinadas por cazadores furtivos. Ninguna tortuga baula ni tortuga carey fueron asesinadas durante la temporada 2019. Alrededor de 10,000 neonatos de las tres especies fueron liberados. El éxito de emergencia de los nidos exhumados de tortuga baula fue de 75% (SD = 21%, n = 157), liberando aproximadamente 8,530 neonatos; 83% (SD = 14%, n = 14) para tortuga verde, liberando aproximadamente 1,200 neonatos; y 75% (SD = 8%, n = 3) para tortuga carey, liberando 286 neonatos. A pesar de todo, estos resultados son excelentes, aún con los pocos recursos disponibles. El número de tortugas asesinadas es el más bajo de todos los tiempos, el número de nidos salvados es el segundo más alto en promedio con las tres especies y el número de neonatos liberados acorde con la cantidad de nidos salvados y el éxito de eclosión permanece en promedio. Todo esto en una playa donde sin LAST, Biosphere Expeditions y todos los ciudadanos cientificos de todas partes del mundo, cerca del 100% de los huevos y nidos serían robados por saqueadores de huevos. } Aunque aún hay desafíos que enfrentar. En el año 2020 el desafío más grande es la crisis global por el COVID-19, afectando severamente, incluso amenazando el proyecto entero debido a la falta de ciudadanos científicos internacionales y otras donaciones. Otros desafíos son (1) la falta de apoyo por parte de las autoridades como Guardacostas, quien patrullan la playa esporádicamente y son incapaces de ejercer la ley protegiendo a las tortugas marinas, (2) las actividades criminales sin límite por parte de los saqueadores de huevos y cazadores furtivos y (3) los limitados recursos del proyecto en términos de fondos y mano de obra. A pesar de esto, en el futuro con el suficiente apoyo de parte de los voluntarios y ciudadanos científicos internacionales, muchos nidos serán salvados y muchos neonatos serán liberados en el océano y por consecuente se evitará la extinción de la población local de tortugas marinas. Sin embargo, si las autoridades nacionales implementaran la protección de la naturaleza y ejercieran la ley debidamente uniéndo esfuerzos en la conservación de las tortugas marinas, la prevención de extinción se convertiría en la recuperación de la población de tortugas marinas. En la opinión de los autores, acciones combinadas tendrían una alta probabilidad de éxito, llevando los niveles de saqueo y cacería de tortugas por debajo del 10%.
From 24 February until 31 October 2018 nesting activities of leatherback turtles (Dermochelys coriacea), green turtles (Chelonia mydas) and hawksbill turtles (Eretmochelys imbricata) were recorded on Pacuare beach, Costa Rica. A total of 191 sea turtle nests were protected (leatherback = 156, green = 29, hawksbill = 6). 173 nests were relocated to the hatchery and 18 nests were reburied in a safe place at the beach. The emergence percentage of the exhumed nests of leatherback turtle was 67% (SD = 21.52, n = 155), 74% (SD = 20.23, n = 24) for green turtle and 88% (SD = 20.78, n = 6) for hawksbill turtle. A total of 10,960 neonates were released from all the protected nests (leatherback = 8,112, green = 2,038, hawksbill = 810). Ten green and five hawksbill turtles were killed by poachers, which is the same number of turtles killed as during the 2017 season, and evidence that poaching continues, but is not increasing. 65% of the total nests laid by the three species were saved as a result of the direct conservation actions taken by LAST, Biosphere Expeditions, the community and all the other partners involved in the project. This percentage of saved nests is the highest since the project started in 2012 and a credit to all involved. The population of leatherback turtle remains stable, which is encouraging, albeit at a relatively low level due to lack of remigrant leatherbacks. Elsewhere, however, steep declines of up to 60% have been noted. 65% of leatherback nests were saved. 69% of green turtle nests were saved and 46% of hawksbill turtle. Challenges remain, especially those related to a lack of human resources available to patrol the beach to prevent poaching and the almost complete absence and lack of support from law enforcement, especially the coast guard. On the rare occasion that the coast guard is present, arrests are made, which anecdotal evidence suggests has a positive impact on reducing poaching activity at the beach overall. Given this, continued direct conservation actions such as nightly patrols and hatchery construction and guarding by the project, supported by citizen scientists and the community, are critical for sea turtle survival at Pacuare and elsewhere. LAST and Biosphere Expeditions will continue the project in Pacuare beach to save nests and combat poaching, and to generate more scientific information in order to create management and conservation strategies to aid sea turtle population recovery. We encourage law enforcement to assist. If the police and coast guard were to help with beach patrolling, as well as the arrest and prosecution of poachers, the number of saved nests would increase considerably. 3 © Biosphere Expeditions, an international not-for-profit conservation organisation Officially accredited member of the United Nations Environment Programme's Governing Council & Global Ministerial Environment Forum Officially accredited member of the International Union for the Conservation of Nature Resumen Desde el 24 de febrero al 31 de octubre 2018 se registraron las actividades de anidación de tortuga baula (Dermochelys coriacea), tortuga verde (Chelonia mydas) y tortuga carey (Eretmochelys imbricata) en Playa Pacuare, Costa Rica. Durante la temporada se protegieron un total de 191 nidos de tortugas marinas de los cuales 156 correspondieron a tortuga baula, 29 a tortuga verde y seis de tortuga carey. 173 nidos fueron relocalizados en el vivero y 18 nidos fueron reubicados en sitios seguros en la playa. El porcentaje de emergencia para las nidadas exhumadas de tortuga baula fue de 67% (SD = 21.52, n = 155), 74% (SD = 20.23, n = 24) para tortuga verde y 88% (SD = 20.78, n = 6) para tortuga carey. Del todas las nidadas protegidas se liberaron un total de 10,960 neonatos de los cuales 8,112 fueron de tortuga baula, 2,038 de tortuga verde y 810 de tortuga carey. Un total de 10 hembras de tortuga verde y cinco de tortuga carey fueron asesinadas durante la temporada; misma cantidad de tortugas asesinadas que la temporada 2017. Evidencia de que la matanza de tortugas continúa constante pero no está aumentando. El 65% del total de nidos depositados por las tres especies fueron salvados como resultado de las acciones de conservación tomadas por LAST, la comunidad local y las personas involucradas en el proyecto. Éste porcentaje de nidadas protegidas es el más alto registrado desde el inicio del proyecto en 2012. La población de tortuga baula permanece estable, lo cual es alentador, aunque a un nivel relativamente bajo debido a la falta de hembras remigrantes. Sin embargo, en otros lugares, se han observado fuertes caídas de hasta el 60%. El 65% de nidos de tortuga baula fueron salvados. El 69% de nidos de tortuga verde y el 46% de tortuga carey fueron salvados. Los desafíos permanecen, especialmente los relacionados a la falta de personal disponible para patrullar la playa para prevenir la extracción ilegal de nidadas y la cacería de hembras anidantes, y la falta de apoyo por parte de las instituciones gubernamentales, como el servicio nacional de guardacosta. En las raras ocasiones que los guardacostas estuvieron presentes lograron hacer algunos arrestos, lo que que tuvo un impacto positivo reduciendo considerablemente las actividades ilegales de extracción de nidadas y cacería de tortugas. Bajo este escenario, la continuidad de las actividades directas de conservación, como patrullaje nocturno, construcción y cuidado de vivero por parte del proyecto apoyado por los ciudadanos científicos, la comunidad local son críticas para la supervivencia de las tortugas marinas en Pacuare y en otros lugares.
Abstract From 27 February until 31 October 2017, nesting activities of leatherback turtle (Dermochelys coriacea), green turtle (Chelonia mydas), hawksbill turtle (Eretmochelys imbricata) and loggerhead turtle (Caretta caretta) were recorded on Pacuare beach, on the Caribbean coast of Limon province, Costa Rica. 279 leatherback nests, 72 green turtle nests, 10 hawksbill nests and 1 loggerhead nest were logged. 200 nests were relocated into a custom-built hatchery where they were guarded 24/7, 19 were incubated ex situ and 8 were relocated to a safe place on the beach. The emergence success of the nests of leatherback turtle was 58.77% (SD = 24.77, n = 162), green turtle 71.1% (SD = 23.92, n = 53), and hawksbill turtle 71.9% (SD = 23.74, n = 8). The single loggerhead nest had an emergence success of 61.53%. From all the saved nests, a total of 12,591 neonates were released (leatherback 7,349, green turtle 4,262, hawksbill 900, loggerhead 80). 10 green and 5 hawksbill adult turtles we recorded to have been killed by poachers; the true number is likely to be higher. Despite this, the number of turtles killed is the same or lower than in previous seasons. An average of 75% of turtle nests across four species (leatherback 58%, green 76%, hawksbill 67%, loggerhead 100%) were saved as a result of the project’s beach patrol and direct conservation actions. This percentage of saved nests is the highest since the project started in 2012 and should be celebrated as a major success in sea turtle conservation by LAST, the local community, Biosphere Expeditions and other partners involved in the project. Data recorded since 2012 suggest that nesting activity for leatherback and hawksbill remains stable in Pacuare. However, this should be treated with caution since the life cycle of these animals is slow. LAST and Biosphere Expeditions will continue to run this project and make various recommendations for improvements in this report. The high number of poachers, as well as the nest and adult poaching rates, remain a serious concern. This project continues to fight a successful battle with the poachers with a high this year of 75% of nests saved. If the national authorities tasked with nature protection and law enforcement were to join efforts in turtle conservation properly, and thereI are encouraging signs of this starting to happen, then in the opinion of the authors, combined actions by NGOs and state authorities will have a high chance of success of bringing poaching down to levels below 10%, which would turn this project from extinction prevention into population recovery. Resumen Desde el 27 de febrero hasta el 31 de octubre se contabilizaron las actividades de anidación de la tortuga baula (Dermochelys coriacea), tortuga verde (Chelonia mydas), tortuga carey (Eretmochelys imbricata) y tortuga cabezona (Caretta caretta) en Playa Pacuare en el Caribe de la Provincia de Limón, Costa Rica. Se registraron 279 nidos de tortuga baula, 72 nidos de tortuga verde, 10 nidos de tortuga carey y un nido de tortuga cabezona. 200 nidadas fueron trasladas al vivero donde fueron incubadas y protegidas 24/7, 19 fueron incubadas ex situ en hieleras de estereofón (mientras el vivero estaba en construcción) y ocho fueron relocalizadas en zonas seguras de la playa (también cuando el vivero estaba en construcción). El porcentaje de emergencia para las nidadas exhumadas de tortuga baula fue de 58.77% (SD.= 24.77, n = 162), 71.1% (SD = 23.92, n = 53) para tortuga verde, 71.9% (SD = 23.74, n = 8) para tortuga carey y el único nido de tortuga cabezona presentó 61.53%. Del total de las nidadas salvadas se liberó un aproximado de 12,591 neonatos (7, 349 fueron de tortuga baula, 4,262 de tortuga verde, 900 de tortuga carey y 80 de tortuga cabezona). Se registró la matanza de 10 hembras de tortuga verde y 5 hembras de tortuga carey a manos de los cazadores furtivos pero se calcula que el número real es aún mayor. Se estima que el número de tortugas asesinadas es igual o menor que en las temporadas pasadas. El 75% de los nidos de las cuatro especies de tortugas marinas (baula 58%, tortuga verde 76%, tortuga carey 67%, tortuga cabezona 100%) fueron salvados como resultado del patrullaje de la playa por parte del proyecto y las acciones de conservación implementadas. El porcentaje de nidos salvados es el más alto obtenido desde inicios del proyecto en el año 2012 y debe ser celebrado como el mayor logro alcanzado con respecto a la conservación de las tortugas marinas por parte de LAST, la comunidad local, Biosphere Expedition y demás personas involucradas en el proyecto. Los datos obtenidos desde el año 2012 nos demuestran que las actividades de anidación de la tortuga baula y la tortuga carey permanecen estables en Pacuare. En todo caso, debido a que el ciclo de vida de éstos animales es lento, se debe seguir con precaución con las estrategias para su protección. LAST y Biosphere Expedition permanecerán realizando acciones para el correcto funcionamiento del proyecto. En éste informe se hicieron varias recomendaciones para mejor los esfuerzos de conservación. El alto número de cazadores furtivos así como la cacería de las hembras y el saqueo ilegal de huevos siguen siendo un serio problema. El proyecto mantiene una competencia la cual esta resultado exitosa en contra de los saqueadores ilegales con un 75% de nidos salvados en el año. Si las autoridades nacionales apoyaran con la protección y la implementación de las leyes adecuadas, en conjunto a los esfuerzos de conservación, colaboraciones que recientemente han comenzado a suscitarse, en la opinión de los autores, el esfuerzo combinado entre ONGs y autoridades estatales tendrán una mayor posibilidad de reducir el saqueo ilegal de huevos a porcentajes menores al 10%, que cambiaría el enfoque del proyecto de prevenir la extinción de las tortugas marinas a recuperar sus poblaciones.
Matthias Hammer
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Protecting sea turtles on the Caribbean coast of Costa Rica through direct citizen science conservation action. OUTCOME: This expedition ran from 2016 to 2019 and was about sea turtle conservation on the Caribbean coast of Costa Rica. The project fought a successful battle with poachers of turtle eggs, with up to 75% of nests across four turtle species (leatherback, green, hawksbill, loggerhead) saved as a result of beach patrol and direct conservation actions. There were also encouraging signs of national authorities tasked with nature protection and law enforcement joining efforts in turtle conservation. Such combined actions by partner NGOs and state authorities were apparent at the end of the project with a novel aim of bringing poaching down to levels below 10%, thus turning the project from extinction prevention into population recovery.